Trump wil ‘sterkste leger ooit’, maar Amerikanen zijn te dik om te vechten

Het Amerikaanse leger verkeert in crisis: jonge Amerikanen zijn te dik om te vechten. Defensie slaagt er niet in genoeg nieuwe rekruten te werven.
De grootse plannen van president Trump lopen gevaar. Hij wil na jaren van inkrimping het Amerikaanse leger weer uitbreiden. Het wordt de ‘grootste militaire opbouw in de geschiedenis’, tot hij het ‘sterkste leger ooit’ tot zijn beschikking heeft, bazuint hij graag rond. Het Congres trok op verzoek van Trump miljarden uit om de voorsprong op landen als Rusland en China te vergroten. Over een jaar wilde de president er 25.900 militairen bij hebben, in 2023 moest het leger 56.600 mensen gegroeid zijn.




Maar het lukt niet om voldoende nieuwe rekruten te vinden, bleek deze maand. Het afgelopen jaar had het Amerikaanse leger 76.500 nieuwe militairen moeten aannemen om vacatures op te vullen én te groeien. Maar het kwam op de deadline van 1 oktober 6500 mensen te kort, zelfs nadat 200 miljoen dollar was besteed aan bonussen en het originele streefcijfer van 80.000 naar beneden was bijgesteld.

De oorzaak? Jonge Amerikanen zijn te dik om te vechten. Bijna een derde van de potentiële rekruten is ongeschikt vanwege overgewicht. ,,Van alle redenen waarom we toekomstige rekruten diskwalificeren is de belangrijkste obesitas,” zei het hoofd werving van het leger, generaal-majoor Frank Muth, afgelopen week bij de presentatie van een alarmerend rapport van een groep gepensioneerde generaals. ,,Gebrek aan fysieke activiteit en de obesitasepidemie dragen bij aan een ongekend paraatheidsprobleem voor onze gewapende strijdkrachten,” schrijft de actiegroep die zichzelf Mission Readiness noemt.

Amerika kampt al jaren met de hoogste obesitascijfers ter wereld. De fysieke en mentale gezondheid van veel inwoners is zelfs zo slecht, dat de levensverwachting van Amerikanen in daalt. Overgewicht begint een bedreiging te vormen voor de nationale veiligheid, schetst gepensioneerd luitenant-generaal Thomas Spoehr, die namens de Heritage Foundation het personeelsbeleid van het leger bestudeerde. ,,Als dit zo door gaat, gaat ons leger krimpen – dat willen we niet.”

Bovenop de gewichtsproblemen komt dat veel jonge Amerikanen niet voldoen aan de opleidingsvoorschriften, of problemen met criminaliteit en drugs hebben gehad. Al met al is 71 procent van de Amerikanen tussen 17 en en 24 jaar niet geschikt voor het leger. Van de jongeren die overblijven is maar 13 procent beschikbaar en in staat alle toelatingstesten te halen. Het helpt ook niet dat de economie goed draait – afgestudeerden op zoek naar een baan hebben volop alternatieven.

Om toch voldoende soldaten te werven worden de standaarden versoepeld. In 2017 haalden recruiters hun wervingsdoelen door een toenemend aantal kwijtscheldingen voor fysieke of mentale problemen. Ook veroordeelden worden na hun gevangenisstraf makkelijker toegelaten. Marihuanagebruik in het verleden wordt vaker door de vingers gezien. Honderden soldaten kregen daarvoor een speciale vrijstelling.
Maar dat is niet zonder risico. De militaire wereld herinnert zich een drama uit 2006, toen een Iraaks meisje werd verkracht en haar familie werd vermoord door Amerikaanse militairen. Eén van hen was toegelaten tot het leger ondanks een gebrekkige opleiding en kleine criminaliteit.

Ook dienende militairen worden steeds dikker, volgens cijfers van het ministerie van defensie. In 2015 telde het 7,8 procent militairen met een BMI van meer dan 25. Vijftien jaar eerder was nog maar 1,6 procent van de Amerikaanse militairen te dik. Daarmee zijn ze veel gezonder dan de rest van de volwassen bevolking, van wie 40 procent overgewicht heeft. Maar hun kilo’s hebben nog altijd een negatieve impact op de slagkracht van de troepen, volgens experts.

Defensie in de VS geeft 1,5 miljard dollar per jaar uit aan obesitasgerelateerde gezondheidszorg voor actieve militairen en veteranen, schat generaal Spoehr. Soldaten missen bovendien 650.000 werkdagen verloren door gezondheidklachten die voortkomen uit overgewicht. ,,We weten uit onderzoek dat militairen die meer wegen veel vaker gewond raken. Aan hun benen, rug, voeten – vanwege dat extra gewicht.” Of, zoals gepensioneerd luitenant-generaal Sam Ebbessen het in harde woorden omschreef bij de presentatie van het obesitasrapport: ,,Weet je, dikke mensen zijn geen goede soldaten. Ze zijn een zwakke schakel in de keten en dat leidt tot hun dood of die van anderen.”

Een snelle oplossing voor het tekort aan gezonde rekruten is er niet, menen voormalig top-militairen. De enige uitweg: een gezonder leefpatroon voor alle Amerikaanse kinderen. Van de Amerikaanse tieners tussen de 16 en 19 jaar had vorig jaar maar liefst 42 procent overgewicht, waarschuwt Mission Readiness. De groep pleit dus uit veiligheidsoverwegingen voor meer gymlessen en gezonde lunches op school. ,,We hebben ouders en leraren nodig om dit aan te pakken,” zegt generaal Thomas Spoehr. ,,Dat gaat jaren kosten, maar het is echt de enige manier.”

Bron: AD / US-Army

Ministerie van Defensie wil met YouTube-serie jongeren enthousiasmeren (video)

Defensie heeft een 13-delige YouTube-serie genaamd ‘De officiersopleiding van binnenuit’ gelanceerd, waarin tien studenten de kijker meenemen in hun opleidingstraject tot officier bij Defensie. Doel van de serie is om jongeren te enthousiasmeren voor een officiersopleiding.




De studenten filmden zichzelf en elkaar met GoPro’s tijdens hun opleiding aan de KMA en het KIM voor een functie bij Marine, Landmacht, Luchtmacht en Marechaussee. Alles werd gefilmd; de mooie momenten maar ook de zware. ‘Van de eerste bivak en het boksgala tot de eerste strepen.’

De eerste afleveringen zijn donderdag live gezet. Vanaf nu verschijnen er iedere donderdag om 15:00 uur steeds twee nieuwe afleveringen op YouTube.

Bron: Marketingtribune / Defensie (foto illustratief)