Grote problemen met nieuwe NFH-90 helikopters Belgische defensie

De nieuwe NFH-90 helikopters, of Grijze Kaaiman, staan vanaf volgende week alle vier aan de grond. Dat vernam VRT NWS. De Grijze Kaaiman is de opvolger van de oude Sea King-helikopter en zal onder meer reddingsoperaties boven zee uitvoeren. Maar door problemen met de radar zijn de toestellen tot anderhalf jaar buiten gebruik. De toestellen werden nog maar drie jaar geleden in gebruik genomen. Defensie zit met de zaak verveeld.

De 4 nieuwe NFH-90’s, of Grijze Kaaiman, zijn in 2015 in gebruik genomen door Defensie. De toestellen kosten zo’n 35 miljoen per stuk en worden gemaakt in een samenwerking van grote Europese defensiespelers zoals Airbus en Agusta-Westland. In 2019 zullen de laatste drie Sea Kings na meer dan 40 jaar trouwe dienst uit gebruik genomen worden.
Maar er zijn grote problemen met de nieuwe helikopters. “Al van bij de levering liep het fout”, zegt Frederik Vansina, de Generaal van de Luchtcomponent. Drie van de vier toestellen beschikten niet over de gevraagde perfomante radar. Bovendien blijken de toestellen heel wat kinderziekten te hebben en valt de radar volgens het personeel af en toe uit.
De radar van drie Grijze Kaaiman-toestellen moet dus door de producent worden hersteld. Maar die update neemt nu veel langer in beslag dan de voorziene 3 tot 6 maanden. Verwacht wordt dat de helikopters elk bijna tot anderhalf jaar buiten gebruik zullen zijn.




Eén van de toestellen is vandaag nog wel operationeel, maar vanaf volgende week zal ook dat buiten gebruik zijn voor een onderhoud. Verwacht wordt dat de eerste herstelde Grijze Kaaiman deze lente wel al weer in gebruik zou kunnen worden genomen.
Omdat er maar één helikopter beschikbaar is moeten alle crews nu noodgedwongen om beurt met het ene toestel vliegen, om zo de nodige vergunningen niet te verliezen.

Reddingsacties in gevaar?
Defensie vreest dat het de komende maanden af en toe enkele uren of dagen niet langer zelf helikopters voorhanden zal hebben om reddingsacties op zee uit de voeren. Voorlopig kunnen de oude Sea Kings het werk nog even uitvoeren, maar die toestellen zijn intussen echt aan het einde van hun mogelijkheden. Defensie kocht de voorbije jaren in het VK al een oud exemplaar over om er onderdelen uit te halen, maar zoiets blijft niet werkbaar. De Grijze Kaaiman moet bovendien vanaf 2019 de Sea King vervangen.
Er is wel een akkoord met de buurlanden dat zij bijspringen als die capaciteit even niet voorhanden is. Zo heeft België ook al reddingsoperaties op vraag van buurlanden uitgevoerd. Toch dreigt ons land de komende maanden door de aanhoudende problemen een “free rider” te worden, die buitenproportioneel veel steun zal moeten vragen aan buurlanden.

nfh90-belgie_2_noventas-by-vrtnws

Defensie gegijzeld door producent
Defensie zit erg verveeld me de zaak. Door nalatigheid van de producent zijn de helikopters nu maanden buiten gebruik. Niet alleen ons land kampt met de problemen. Ook andere landen die de Kaaiman-toestellen hebben aangekocht, zoals Nederland of Duitsland, zitten in hetzelfde schuitje. Volgens Defensie komt de producent NH-industries de gemaakte beloftes niet na. Ook gewone inspecties om de 600 vlieguren lopen uit, waardoor de inzetbaarheid soms in het gedrang komt.

Door de problemen zal de Grijze Kaaiman wellicht pas tegen 2025, tien jaar na zijn eerste ingebruikname, kunnen worden ingezet op de Belgische fregatten. Die moeten het noodgedwongen blijven doen met de oude lichte Alouette-toestellen. De nieuwe heli’s hadden de performantie van de intussen ook oude fregatten kunnen opkrikken, maar daar komt dus voorlopig niets van in huis. Ook de ombouwwerken aan de fregatten om de Grijze Kaaiman te ontvangen zijn voorlopig een maat voor niets geweest.

“Er zijn wel degelijk boeteclausules opgenomen in het contract en NH betaalt die ook, maar daarmee hebben wij nog geen inzetbare helikopter”, zegt Vansina. Het NH-helikopterprogramma had het visitekaartje moeten worden van de Europese samenwerking van de defensie-industrie. Maar doordat nationale belangen te veel doorspeelden, bestaan er intussen maar liefst 22 versies van de helikopters. Het NH-programma is steeds vaker een voorbeeld van hoe het vooral niet moet qua defensiesamenwerking in Europa.

Bron: VRT Nieuws / NH-industries